L'archipel des Bélep demeure encore de nos jours un lieu auréolé d'un certain mystère tant sont rares ceux qui s'y rendent. Éloignée de tout, vivant en quasi autarcie, la communauté qui l'habite demeure très indépendante. On ne visite donc pas cet archipel sans un certain goût pour l'aventure…

Situé à l'extrême nord de la Nouvelle-Calédonie, à environ 60 kilomètres au large de Poum, l'archipel des Bélep (Dau Ar en langue nyelävu, soit littéralement les « îles du soleil ») fait partie de la province Nord et s'étend sur une quarantaine de kilomètres. Seuls les récifs vierges et inhabités d'Entrecasteaux, séparés de l'archipel des Bélep par le « grand passage », un détroit de 500 à 600 mètres de fond, se trouvent plus au nord, à environ 100 km au nord/nord-ouest.

Un lagon inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO

L'archipel compte trois îles principales, Art, Pott et Dau Ac. Parmi ces trois îles, seule la plus grande, Art, dont le chef-lieu est Waala, est peuplée. Un peu plus de 800 habitants y résident actuellement ; principalement des Kanak ou des métis qui représentent 99,7% de la population. Celle-ci est répartie en huit tribus, toutes concentrées autour de Waala, sur la côte ouest de Art.

La zone du lagon néo-calédonien dans laquelle l'archipel des Bélep se situe fait partie des six retenues en 2008 par l'Organisation des Nations Unies pour l'Éducation, la Science et la Culture (UNESCO) pour être inscrite au patrimoine mondial de l'humanité.

Des traditions fortes

Démuni de structures d'accueil touristiques, l'archipel a conservé une authenticité quasi unique en Nouvelle-Calédonie. Si cette sorte de double insularité lui donne une identité propre, il convient tout de même d'y être attentifs. Ainsi, si vous vous rendez sur place, penser à prévoir une petite coutume pour le chef de tribu car les traditions sont demeurées plus fortes ici qu'ailleurs.
 

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Bélep Ile du grand nord de la Nouvelle-Calédonie
L'info en plus

Les pères maristes ont eu une influence décisive sur l'histoire de l'archipel. Pierre Lambert (1822-1903) fut le fondateur de la mission des Bélep (1856-1863), à l'existence éphémère, faute de missionnaires notamment. Quant à Marie-Joseph Dubois (1913-1998), il séjourna peu de temps à Bélep (1940-1941) mais on lui doit une Histoire résumée de Bélep (1985) à travers laquelle il fait la synthèse de l'histoire traditionnelle, telle qu'elle est transmise oralement depuis des générations. Il parvint ainsi à établir une généalogie de la chefferie remontant jusqu'au début du 16ème siècle !

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Que faire à Bélep ?

En attendant que le tourisme s'y développe, la pêche demeure l'activité principale de la commune. 40% des entreprises appartiennent ainsi à ce secteur de production. 

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